Capacidad Nominal de una Bateria de Plomo Acido



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El parámetro más importante a la hora de especificar una batería industrial es la capacidad nominal. También es el más conocido. Sin embargo, y a pesar de ambas razones, el concepto de capacidad no termina de ser bien comprendido y esto lleva a muchas confusiones cuando se comparan productos de diferentes fabricantes.

Pero comencemos desde el principio, es decir, definiendo qué entendemos como capacidad de una batería. En términos sencillos, diremos que es la cantidad de electricidad contenida en ella y que podemos aprovechar para entregar corriente a una carga durante un cierto tiempo. Se la simboliza con la letra “C”.

¿Y en que unidades se mide?

Si nos atenemos a la definición que hemos dado, y hacemos un poco de memoria, resulta que la cantidad de electricidad se designaba por la letra “Q” y se medía en Coulomb. Sin embargo, el Coulomb resulta ser una unidad poco práctica para el uso con baterías, por lo que en la práctica se utiliza el Ampere hora, que se abrevia Ah. Dejamos como un ejercicio para el lector la comprobación de que 1 Ah = 3600 Coulomb.

Esta definición de capacidad y su medición en Ah fue la primera y continúa siendo la más utilizada debido a su practicidad: en la mayoría de las aplicaciones la corriente es el factor importante y sujeto a control.

El torque ejercido por un motor, el calentamiento del filamento de una lámpara, la intensidad de campo dentro de una bobina solenoide…, todos ellos son proporcionales a la corriente. En las centrales telefónicas la corriente de una central telefónica se calculaba conociendo el consumo por línea (en mA) y la cantidad de líneas que se podrían en servicio. Sin embargo, en los últimos años se han difundido mucho las aplicaciones donde lo que se toma de la batería no es una corriente constante sino una potencia constante. Un caso típico es el de los equipos que suministran energía interrumpida, denominados UPS.

En este caso, se debe entregar una potencia constante durante un tiempo breve, en general, inferior a una hora. En otras palabras, lo que se está entregando es una determinada cantidad de energía. Resulta útil, entonces, expresar la capacidad de la batería en Wh (Watt hora). La misma unidad en la que se mide la energía eléctrica que consumimos en nuestros domicilios.

Pero, ¿existe alguna relación entre ambas capacidades? Si, por supuesto, la capacidad en Wh de una batería se puede obtener multiplicando la capacidad en Ah por la tensión media durante el período de descarga. La tensión media puede obtenerse en forma aproximada mediante algunos cálculos sencillos pero para facilitarnos las cosas, la mayoría de los fabricantes, hoy en día, publican ambos valores de la capacidad.

Consultemos, por ejemplo, el manual “rojo” de Vision (el de la serie CP) para el caso de un “caballito de batalla” en todos los mercados, el monoblock de 12V/7Ah (en nuestro caso el modelo CP1270). En la página 30 del manual, el fabricante menciona en el cuadro denominado “Especificaciones” (Specifications) que la tensión nominal es de 12 V y la capacidad nominal (en 20 h) es de 7Ah.

capacidad nominal bateria plomo acido

Y, en la parte inferior de la página, nos encontraremos con un cuadro más pequeño cuyo título es “Descarga a potencia constante especificada en W por celda a 25ºC” (Constant power discharge ratings-watts per cell at 25ºC). Así, para una descarga de 15 minutos y hasta una tensión final por celda de 1,75V (o 10,5V para todo el mono-block), el cuadro indica que la potencia constante que puede obtenerse por celda es de 24.8 W.

tabla descarga baterias plomo acido

Si efectuamos la misma búsqueda para una batería de plomo acido de mayor tamaño, como la 6FM100 de Vision (manual azul, serie FM), encontramos que la capacidad nominal es de 100Ah o 271 W/celda para descargas de 15 minutos y hasta 1,75 VPC (Volt por celda) a 25ºC.

Dado que ambos monoblocks tienen 6 celdas, la potencia total disponible por batería para esa descarga se obtiene multiplicando los valores anteriores por esta cantidad. Ocurre que en las UPS, por ejemplo, se asocian en serie un importante número de monoblocks (por ejemplo 10, si la UPS trabaja con 120V) y entonces es más útil dividir la potencia necesaria por el número total de celdas que tendría la batería completa (en esta caso, 60).

A esta altura, alguien podría preguntarse por qué el fabricante dice (para la CP1270) “7 Ah en 20h” cuando especifica la capacidad en Ah o “24.8W en 15 minutos y hasta 1,75V” cuando especifica la potencia. En otras palabras, si la descargo en 5h, ¿la capacidad no es de 7Ah? Y si la descargo hasta 1.8V ¿Qué pasa con los 24.8W que me especifican en potencia? ¿Siguen siendo válidos? Y la respuesta es “NO”.

La capacidad que un fabricante especifica para una batería es válida en determinadas condiciones que deben ser indicadas claramente. De otra manera, el número aislado de Ah o Wh puede no corresponder a nuestras condiciones de uso. Digamos entonces que la capacidad de una batería depende, básicamente, de tres parámetros: a) régimen de descarga; b) tensión final y c) temperatura. Decimos básicamente porque, si quisiéramos hilar fino, hay otros factores que influyen en el desempeño de estos productos. Pero, a los fines prácticos y de la mayoría de las aplicaciones, es suficiente con tomar en cuenta los tres anteriores.

Comencemos a analizarlos uno por uno

El primero, el régimen de descarga, significa que si una batería del tipo monoblock de 12V tiene una capacidad especificada de 100Ah, ello no implica que pueda descargarla a

  • 1A durante 100 horas
  • 10A durante 10 horas
  • 100A durante 1 hora

Obsérvar que, en todos los casos, y suponiendo que se trata de una descarga a corriente constante, el producto “corriente x tiempo” daría una capacidad de 100Ah, igual a la especificada. Sin embargo, una batería no podrá satisfacer todos los casos anteriores. Dependiendo de la construcción, en el primer caso, probablemente nos entregue hasta un 10% de capacidad adicional, en el segundo caso obtendremos el 95% de la capacidad (o sea, la descarga se “caerá” a las 9,5 horas) y, por último, en el tercero, a esa corriente de 100A difícilmente nos dure más de 35 minutos.

La mayoría de las baterías del tipo monoblock tienen su capacidad definida para un régimen de descarga de 20 horas. En el caso de nuestra batería de 100 Ah, eso significa que el fabricante también nos está diciendo que la corriente de descarga es de 5A (100Ah/20h = 5A). Si volvemos al ejemplo anterior, parecería correcto decir que cuan-do el régimen de descarga es inferior al nominal (tiempos más largos o corrientes más pequeñas que las nominales), la capacidad será mayor que la nominal. Por el contrario, si el régimen de descarga es superior al nominal (tiempos menores o corrientes mayores que las nominales), la capacidad que se obtendrá será menor que la nominal. Los porcentajes mencionados más arriba son más o menos típicos: cuando la capacidad de una batería definida para 20 horas se extiende a 100 horas (caso típico de baterías monoblock utilizados en sistemas de energía solar u otros no convencionales) aumenta un 10%; si la descarga es en 10 horas todavía obtendremos cerca de un 95% de la nominal; por último, si la descarga se realiza en una hora, solo el 65% de la capacidad, aproximadamente, estará disponible.

Se puede consultar el manual de cualquier batería y comprobará lo dicho. Volviendo al ejemplo que realizamos con el “caballito de batalla”, la batería de 12V/7Ah, en el manual de Vision de esta serie (la CP) de baterías encontramos lo siguiente:

  • Capacidad nominal en 20h: 7Ah
  • Capacidad nominal en 10h: 6.5Ah (93% de la nominal)
  • Capacidad nominal en 1h: 4.7Ah (67% de la nominal)

curva capacidad corriente baterias plomo acido

Otra forma de presentar la variación de capacidad en función del régimen de descarga es la que muestra el gráfico de arriba, suministrado por Trojan Batteries para sus baterías utilizadas en vehículos eléctricos (capacidad nominal en 20h).

La curva azul, indica una capacidad de 210Ah en 20h, que se reduce a 195Ah para 10h. La relación 195/210 = 0,928 nos da un valor similar al ya indicado. La curva roja indica la corriente de descarga que corresponde a la capacidad para un determinado tiempo.

La pregunta que sigue, entonces, es ¿por qué ocurre esto?. Antes de contestar, recordemos una situación que conocemos bien: la cantidad de Km por litro de combustible que obtenemos en un vehículo cuando circulamos a 80 o 90 Km/h y cuando decidimos ir rápido, a 120 Km/h o aún más. Sabemos muy bien que el rendimiento baja drásticamente cuando vamos a mucha velocidad. Algunos fenómenos (como la resistencia aerodinámica que el vehículo ofrece al aire) pasan a tener una gran influencia cuando pasamos de 100 Km/h. En el caso de una batería, ocurre algo similar: al aumentar la corriente de descarga, las pérdidas se hacen más importantes. Considerando, para simplificar, solo las pérdidas óhmicas, recordemos que las mismas aumentan con el cuadrado de la corriente. Duplicar la corriente de descarga significa, entonces, que las pérdidas se incrementan cuatro veces.

Por último, antes de pasar al segundo parámetro que influye en la capacidad, digamos que todo lo dicho para descargas a corriente constante es válido cuando la descarga es a potencia constante. Por ejemplo, en el caso de la CP 12V/7Ah, como vimos en la nota anterior, si en 15 minutos nos entregaba 24.8 W/celda, al reducir el tiempo de descarga al 67% (descarga en 10 minutos), la potencia constante que podemos obtener, de ninguna manera, se incrementa en este porcentaje. Por el contrario, solo obtenemos 29.6 W/celda, o sea, un 19% más.

Pasemos ahora a considerar la influencia de la tensión final de descarga en la capacidad que podemos obtener de una batería. Es decir, la tensión a la cual el fabricante recomienda interrumpir la descarga de manera que la batería no se dañe. Este valor puede variar entre 1,9 VPC (Volt por celda) para descargas de muy larga duración (100h) y 1,6VPC para descargas muy breves (minutos). No es posible descargar la batería hasta cero Volt porque la sulfatación podría no revestirse por completo durante la carga. Es por esta razón, que el fabricante impone un límite del que sugiere no pasar. Los valores de tensión mínima que más se utilizan, cuando las descargas se realizan a regímenes comprendidos entre 5h y 20h, son estos: 1,8 VPC (o 10,8V para un monoblock de 12V) en el caso de baterías que responden a normas europeas o internacionales (como las IEC) y 1,75 VPC (10,5V para un monoblock) en el caso de las baterías que responden a normas de USA.

De esta manera, si a una determinada corriente o potencia de descarga, se disminuye la tensión final de corte se podrá prolongar la duración de la misma. Es una forma de “sacarle más jugo” a la batería. Por supuesto, esto se podrá hacer siempre y cuando el equipo alimentado por la batería admita un funcionamiento con una tensión más baja.

Veamos un ejemplo de lo anterior para que se comprenda mejor lo que decimos. Tomaremos los datos de este ejemplo del manual de Vision, serie CL (color verde).

tension carga bateria plomo acido

En el gráfico de arriba se ha representado para una celda CL de 2V/300Ah la capacidad (Wh, eje y) en función de la tensión final de descarga (en el eje x) y para diferentes duraciones de la descarga. Consideremos la curva magenta, de descarga en 30’. La celda puede entregar 477 W hasta 1,8V y 509W hasta 1,75V.

En otras palabras, si admitimos que la tensión final sea un 2,8% menor, la potencia que podemos obtener puede ser un 6,7% mayor y estamos aprovechando mejor la energía almacenada en la celda.

Análogamente, en el caso de descargas a corriente constante, se puede lograr una descarga a una corriente mayor si permitimos que la tensión de corte sea menor. Recordemos, no obstante, que las descargas a mayor profundidad (menores tensiones finales) también producen una disminución en la vida útil de la celda o batería. Como en muchas otras situaciones, se debe buscar el compromiso más conveniente.

Por último, el tercer factor con fuerte influencia en la capacidad disponible es la temperatura. Este parámetro tiene mucha influencia en las reacciones químicas y las que se producen dentro de una batería no son excepción. Por otra parte, la experiencia de poner en marcha un automóvil en invierno nos confirma que esto es así, dado que la batería se comporta como si tuviera menos energía disponible.

temperatura capacidad acumuladores plomo acido

El gráfico de arriba, realizado en base a la serie CP de Vision, muestra que la variación de la capacidad con la temperatura se puede dividir en tres zonas bien diferenciadas de variación casi lineal: a) por debajo de 0°C la capacidad disminuye 1,3% por cada grado centígrado; b) una zona intermedia, entre 0°C y 25°C, donde la capacidad varía la mitad, con un coeficiente de 0,6% por grado centígrado y c) por encima de 25°C, donde la capacidad aumenta con un coeficiente pequeño de 0,15% por grado centígrado.

Los fabricantes especifican la capacidad nominal a una temperatura de referencia. Las temperaturas que se encuentran en los manuales son de 20°C o 25°C.

Para un cálculo rápido, con un buen factor de seguridad, se puede adoptar directamente una variación del 1% por grado centígrado, entre 0°C y la temperatura de referencia. Pero, siempre que esté disponible, recomendamos consultar la información que da el fabricante de la batería.

Sin embargo, la operación de una batería a temperaturas superiores a 30°C está completamente desaconsejada, puesto que la corrosión interna se incrementa significativamente. Como regla general, podemos decir que por cada 10°C de incremento de la temperatura de operación por encima de la de referencia, la vida útil se reduce a la mitad. Es decir, que si la temperatura de operación de una batería especificada para 25°C resulta ser de 35°C, el aumento de capacidad será de apenas el 1,5% (0,15% x 10), mientras que, si la vida útil a 25 °C era de 5 años, difícilmente nos dure más de 2,5 años. Se ve que operar las baterías a temperaturas elevadas es un pésimo “negocio”.

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